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Búho chico

(Asio otus)

El más silencioso y retraído de nuestros búhos es también uno de los peor conocidos. De hábitos estrictamente nocturnos y más bien forestales, se
trata de una especie ampliamente repartida por nuestro territorio, aunque con desiguales densidades. Durante el invierno recibimos un importante
contingente de aves procedentes de altas latitudes del continente europeo que, olvidando su carácter habitualmente esquivo y solitario, suelen agruparse en concurridos dormideros.

Descripción

Clasificación

Orden Strigiformes; familia Strigidae

Longitud

31-37 cm

Envergadura

86-98 cm

Identificación

De aspecto estilizado y elegante, el búho chico luce un abigarrado plumaje de tonos ocres, leonados y pardorrojizos, finamente decorados por punteados y por suaves listas que lo mimetizan perfectamente con el boscoso medio que frecuenta. Como otras rapaces nocturnas, presenta una cabeza redondeada y rematada por “orejas” (penachos cefálicos), que en este caso son particularmente largos y móviles, y que sirven tanto para descomponer la silueta del ave como para indicar excitación o miedo. En la cara de este búho destaca vivamente un ribete de plumas blancas en forma de x que enmarca el pico y los ojos, de un bello color anaranjado (dibujo 1). Los jóvenes ostentan un diseño de plumaje muy semejante, aunque mucho menos contrastado que los adultos. Cuando alza el vuelo —ondulante, tranquilo y silencioso—, esta rapaz nocturna descubre sus largas y estrechas alas, adaptadas a la caza en las lindes y los calveros del bosque (dibujo 2).

Canto

El búho chico es, probablemente, la más discreta y silenciosa de nuestras rapaces nocturnas y, aunque posee una considerable gama de vocalizaciones, hace gala durante la mayor parte del año de un carácter sumamente sigiloso. El canto del macho consiste en un profundo y melancólico ululato, repetido cada 2-2,5 segundos y parecido al del búho real, pero más rápido y menos rotundo. La hembra tiene un canto más agudo, áspero y nasal. La voz de alarma es un raspante ruack-ruack.

Dónde vive

En el mundo

El área de distribución de esta rapaz se extiende por vastas regiones del hemisferio norte, ocupando desde las áreas boreales hasta las regiones templadas de Norteamérica, Europa y Asia, así como algunas islas atlánticas y el norte de África. Se reconocen varias subespecies.

En España

En la Península y Baleares se localiza la subespecie otus, y en las islas Canarias se ha descrito la subespecie endémica canariensis. El búho chico se encuentra ampliamente distribuido por toda la Península y Baleares, si bien resulta más abundante en Castilla y León, Madrid, el alto Ebro y algunas zonas de Castilla-La Mancha y Andalucía, escaseando hacia la región cantábrica, Galicia y el cuadrante suroccidental. En Canarias está presente en Gran Canaria, Tenerife, La Gomera, La Palma y El Hierro. No se ha detectado en los enclaves españoles del norte de África, aunque no se descarta su presencia.

Desplazamientos

En la mitad norte de su área de distribución, esta rapaz se comporta como migradora, en tanto que en el sur es sedentaria o realiza desplazamientos de corto radio. La invernada de los ejemplares norteños se produce en latitudes templadas de Europa, así como en el norte de África; las penínsulas mediterráneas y el sur de Francia acogen a buena parte de las poblaciones invernantes, que en esta época del año tienden a mostrar un carácter bastante gregario. El volumen de migrantes y la magnitud de sus desplazamientos están muy relacionados con la disponibilidad de alimento, de manera que, en localidades apropiadas donde abunden las presas, puede congregarse un buen número de individuos.

Poblaciónón

Se estima que la población europea consta de 190.000-780.000 parejas. Los datos referidos a nuestro país aluden a un mínimo de 3.321 parejas (Atlas de las aves reproductoras de España, 2003), si bien la dificultad para detectar a esta ave y su carácter sumamente retraído sugieren que tales cifras se encuentran considerablemente infravaloradas. En cualquier caso, la tendencia de la especie según los datos aportados por el programa Noctua parece negativa, con un importante descenso de los contactos en el periodo 1998-2004.

Cómo vive

Hábitat

Aunque depende estrechamente de las formaciones boscosas para criar, el búho chico prefiere zonas con arbolado disperso, bosquetes-isla y sotos ribereños, y se instala junto a claros y linderos si se trata de un bosque muy extenso. La especie siente especial predilección por los pinares, asentándose incluso en los de repoblación. En Canarias ocupa tanto zonas boscosas como áreas más bien áridas cubiertas por matorrales; ocasionalmente puede llegar a ser abundante dentro de los núcleos urbanos.

Alimentación

El búho chico es un cazador estrictamente nocturno, capaz de dar caza, incluso en las peores condiciones de luz, a una gran variedad de pequeños y medianos vertebrados, desde pajarillos hasta gazapos, si bien su dieta básica —aunque con considerables variaciones geográficas— se centra en el consumo de micromamíferos (topillos, ratones de campo, ratas, etc.). Ocasionalmente puede predar sobre grandes insectos, reptiles y anfibios.

Desplazamientos

En la mitad norte de su área de distribución, esta rapaz se comporta como migradora, en tanto que en el sur es sedentaria o realiza desplazamientos de corto radio. La invernada de los ejemplares norteños se produce en latitudes templadas de Europa, así como en el norte de África; las penínsulas mediterráneas y el sur de Francia acogen a buena parte de las poblaciones invernantes, que en esta época del año tienden a mostrar un carácter bastante gregario. El volumen de migrantes y la magnitud de sus desplazamientos están muy relacionados con la disponibilidad de alimento, de manera que, en localidades apropiadas donde abunden las presas, puede congregarse un buen número de individuos.

Reproducción

El periodo reproductor de esta rapaz nocturna se inicia en muchas localidades antes de que acabe el invierno, y ya en febrero se escuchan las escasas manifestaciones sonoras que indican la formación de las parejas. Para depositar los huevos, el búho chico selecciona casi siempre un viejo nido de córvido —particularmente de urraca—, al que rara vez aporta algún material (dibujo 3). En ocasiones puede instalarse en huecos de árboles, construcciones humanas e incluso en el suelo. Las puestas tienen lugar entre marzo —a veces febrero— y junio, según las regiones, y constan de tres a seis huevos, de color blanco, que incubará la hembra a lo largo de 25-30 días. Aunque la tarea del macho consiste en aportar presas a su pareja, de vez en cuando la sustituye en la incubación durante cortos periodos. Los pollos eclosionan escalonadamente, ya que esta especie comienza a incubar en el momento en que deposita el primer huevo. Los jóvenes búhos comienzan a dispersarse por las inmediaciones del nido con unos 20 días de vida, mucho antes de desarrollar el plumaje completo. Cuando alcanzan los dos meses de edad, los jóvenes son capaces de capturar sus primeras presas.

Amenazas y Conservación

Este búho aparece incluido en el Catálogo Nacional de Especies Amenazadas como “De interés especial”. Las poblaciones peninsulares y baleares, pertenecientes a la subespecie otus, no presentan graves problemas de conservación, si bien se ven afectadas negativamente por la deforestación y los cambios en los usos tradicionales. La concentración de individuos en dormideros durante el invierno los hace sensibles a la caza ilegal. Por otra parte son frecuentes los atropellos y los expolios. La situación de la subespecie canariensis no se conoce bien, motivo por el cual está catalogada en el Libro Rojo de las aves de España dentro de la categoría de “Datos insuficientes”. A pesar de su restringida área de distribución, esta subespecie canaria es abundante y se adapta bien a diversos ambientes, incluso muy humanizados.

Aves Relacionadas

Por Canto

Meses en los que se puede ver la especie en España
  • Enero
  • Febrero
  • Marzo
  • Abril
  • Mayo
  • Junio
  • Julio
  • Agosto
  • Septiembre
  • Octubre
  • Noviembre
  • Diciembre

Esta sección es una adaptación de parte de la Enciclopedia de las Aves de España, editada por SEO/BirdLife y la Fundación BBVA en 2008

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